HIV and the Law: reflections from Sao Paulo Day 2

June 29, 2011

Posted by Anamaria Bejar

Associate Director: Latin America & Caribbean, & Asia & Eastern Europe

The day started early. The delegates who wanted to speak during the day needed to register on the speaking list, which opened at 7.30am. We, the observers, didn’t have speaking rights – this called for a supreme act of modesty on the part of international experts who would normally dominate the microphone to show off their technical knowledge in debates of this kind. The hall was organised accordingly and we observers were positioned at the back, while government and civil society participants sat at tables complete with place names.

The session was opened by ex-Brazilian President Fernando Henrique Cardoso who presides over the Global Commission on HIV and the Law. It was under his government that Brazil took the brave decision to become the first country in the world to provide free, universal, antiretroviral treatment and break international patents to set up production of antiretroviral drugs in Brazil.

Unfortunately, the ex-President had to withdraw early due to unforeseen circumstances, which meant that the debate was presided over by a single member of the Commission, Ana Elena Chacón from Costa Rica. It was somewhat worrying that only one of the fifteen members that make up the Commission was able to be there to listen, face to face, to Latin America…

The session was run by Jorge Gestoso, veteran presenter of CNN in Spanish, who skilfully ensured that speeches lasted no more than two minutes in the early part of the day. Sadly, Mr Gestoso confused his role as moderator with that of talk-show host when, early in the afternoon,  he asked a sex workers’ leader to close her eyes and describe the most painful experiences in her personal life. In the face of a strong reaction from civil society groups, who described this questioning as ‘below the belt’, the moderator was forced to apologise publicly. It was a source of pride to see that we Latin Americans are not prepared to tolerate attitudes that reinforce victimization.

A wide range of topics were raised during what was an intense day of debate. Representatives of civil society expressed their principal concerns regarding the failure to uphold human rights in the context of the epidemic. The criminalization of drug users, the plight of people deprived of their liberty, the poor levels of access to medicines among people living with HIV, the lack of political will on the part of governments to make provision for treatment within their national budgets, the extreme violence and extortion suffered by sex workers at the hands of the police, hate crimes against the transgender population, and the constant social discrimination faced by people of sexual diversity and those with HIV in gaining access to employment were just some of the issues that were addressed.

It was very encouraging to learn that Nicaragua has an active and passionate Attorney for Sexual Diversity, that the Ministry for Inclusion in El Salvador now has a civil servant responsible for addressing diversity matters, and that there are members of parliament, ombudsmen, public ministries and even police colonels prepared to work to reduce discrimination and enforce compliance on human rights, alongside civil society. The debate and interaction during these two days generated some firm commitments on cooperation between governments and civil society which will come to fruition once the conference is over.

UNDP and UNAIDS managed to ensure that the event provided a wide perspective on the current situation in Latin America, voiced by those who see their rights trampled on a daily basis, and in the presence of those who have the responsibility to protect them. In this sense, it was very positive. Nonetheless, the question of how far this will improve the exercise of people’s rights on the ground remains open.

On 3 August, the Directors of the Commission will approve the report of the conference proceedings of this Regional Dialogue and, by December, the Global Report to be presented to the Secretary General of the United Nations and to governments worldwide should be finalised. Following on from this assessment stage, UNDP will be monitoring progress on these recommendations in 10 countries in 2012 and in 20 countries by 2015.

This report will, without doubt, provide an agenda against which civil society can monitor government actions, an agenda which will hopefully break the mould and achieve real change for the people and organizations who bear the burden of the HIV/AIDS epidemic as well as tackling structural marginalization in societies where these people are not treated as rights-bearing citizens.

The Alliance will continue to support civil society in these efforts.

Español

El día comenzó temprano. Los participantes que querían tomar la palabra durante el día, debían inscribirse en una lista que se abrió a las 7:30 am. Los observadores no tuvimos derecho a voz, lo cual exigió un acto de suprema modestia por parte de expertos internacionales que suelen acaparar el uso del micrófono para hacer gala de su conocimiento técnico durante discusiones como esta.  La sala se organizo de acuerdo a este principio y los observadores nos colocamos al fondo,  mientras que los participantes del gobierno y la sociedad civil se ubicaron en mesas en las que cada persona tenía su nombre.

La sesión se abrió con la participación del ex-Presidente Brasilero Fernando Henrique Cardoso quien preside la Comisión Global de VIH y el Derecho. Fue durante su Gobierno que Brasil tomo la valiente decisión de convertirse en el primer país del mundo en brindar tratamiento Anti-retro viral (ARV) universal y gratuito, así como romper las patentes internacionales y empezar a producir ARVs en Brasil.

Lamentablemente  el ex-Presidente tuvo que retirarse temprano por motivos de fuerza mayor, lo que ocasiono que la discusión fuera  presenciada por un solo miembro de la Comisión, Ana Elena Chacón de Costa Rica. Preocupante que una sola comisionada de los quince que integran la Comisión, pudiera escuchar cara a cara a América Latina…

La moderación estuvo a cargo de Jorge Gestoso, veterano presentador de CNN en español quien hábilmente logro que las intervenciones duraran solo dos minutos al principio de la jornada. Lamentablemente, el señor Gestoso confundió su rol de moderador con el de conductor de talk show al principio de la tarde cuando pidió a una dirigente trabajadora sexual que cerrara los ojos y contara las experiencias más dolorosas de su vida personal. Luego de una fuerte reacción generalizada de la sociedad civil que califico esta interrogación como ‘golpe bajo’ el moderador tuvo que disculparse en público.  Que orgullo comprobar que los latinoamericanos no estamos dispuestos a aceptar esta apología de la victimización.

Fueron muchos los temas planteados durante el intenso día de discusión. La sociedad civil verbalizo sus principales preocupaciones sobre el incumplimiento de derechos en el contexto de la epidemia. La criminalización de los usuarios de drogas, la situación de las personas privadas de la libertad, el deficiente acceso real de las personas viviendo con VIH a los medicamentos, la falta de voluntad política de los gobiernos para asumir la provisión de tratamiento en sus presupuestos nacionales, la extrema violencia y extorsión que sufren las trabajadoras sexuales por parte de la policía, los crímenes de odio contra la población trans y la constante discriminación social de la diversidad sexual y personas con VIH en el acceso al empleo, fueron solo algunos de los temas que se plantearon.

Fue muy alentador comprobar que existe una activa y apasionada Procuradora de la Diversidad en Nicaragua, que el Ministerio de Inclusión en El Salvador ahora tiene una funcionaria encargada de incluir a la diversidad y que existen parlamentarios, defensorías del pueblo, Ministerios públicos y hasta coroneles de la policía dispuestos a trabajar para reducir la discriminación y el cumplimiento de los derechos humanos, al lado de la sociedad civil. La discusión e interacción durante los dos días genero algunas acciones concretas de colaboración entre gobiernos y sociedad civil que tendrán lugar luego de terminada la reunión.

PNUD y ONUSIDA lograron que el evento brindara un panorama de la situación actual de América Latina, en las palabras de quienes ven sus derechos atropellados día a día, frente a quienes tienen la obligación de protegerlos y en ese sentido fue muy positivo. Sin embargo, la pregunta sobre hasta que punto esto mejorara en la practica el ejercicio de derechos de las personas en el terreno, sigue en pie.

El 3 de Agosto la Junta Directiva de la Comisión aprobara la relatoría de este Dialogo Regional y se espera que para Diciembre se haya redactado el Informe Global que se presentara al Secretario General de las Naciones Unidas y a los Gobiernos del Mundo. Luego de esta etapa de diagnostico, el PNUD hará seguimiento a las recomendaciones en 10 países en el 2012 y en 20 países para el 2015.

Sin duda este informe ofrecerá una agenda de seguimiento a los Gobiernos desde la sociedad civil, una agenda más que ojala sea la excepción y logre cambios reales para las personas y organizaciones que cargan la epidemia  del VIH SIDA y la marginalización estructural de sociedades que no los consideran sujetos de derecho.

Desde la Alianza, seguiremos apoyando a la sociedad civil en estos esfuerzos.

One Response to HIV and the Law: reflections from Sao Paulo Day 2

  1. Clara Sandoval says:

    Interesante experiencia la del VIH que convoca las organizaciones de la sociedad civil y bien por Alliance que apoya estas incitiaves para lograr un mejor acceso a la salud con equidad.

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